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Consejos de salud

¿Para qué sirve la vitamina A y por qué es tan importante?

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El cuerpo humano necesita numerosas vitaminas para poder funcionar correctamente y llevar a cabo las funciones vitales sin problemas de salud.

Una de estas vitaminas es la vitamina A, la cual se puede obtener a través del consumo tanto de alimentos de origen animal como vegetal.

Aprende ahora para qué sirve la vitamina A y cuáles son sus principales funciones en tu organismo.

 

 

¿Qué es la vitamina A?

La vitamina A es una vitamina soluble en grasa, es decir, se disuelve en grasa, y se encuentra de forma natural en muchos alimentos.

Según su procedencia, existen 2 formas de vitamina A que a su vez se dividen en otras subformas:

  • Vitamina A preformada:
    Es la forma principal de vitamina A y la subforma más importante se denomina retinol.
    La vitamina A preformada está presente únicamente en alimentos de origen animal como la carne, el pescado, la carne de ave, los productos lácteos y los huevos y también se añade a alimentos enriquecidos.
  • Provitamina A:
    Son los llamados carotenos o carotenoides y la subforma más importante se denomina betacaroteno.
    La provitamina A o precursora de vitamina A está presente en alimentos de origen vegetal como las frutas y las verduras y también se comercializa en forma de suplementos.

De estas dos formas, la vitamina A preformada es la que más actividad biológica posee y la que mayor importancia tiene en la alimentación y en el organismo humano.

En otras palabras, la vitamina A preformada, concretamente el retinol, es la forma que mejor absorbe nuestro cuerpo y la que mejor contribuye a cubrir la necesidad de vitamina A del organismo (1).

Por el contrario, la provitamina A que obtenemos de los vegetales o suplementos es una forma biológicamente menos activa y, por tanto, con menos capacidad de absorción.

Además, para ser absorbida correctamente, la provitamina A debe transformarse en retinol; y no toda la provitamina A puede hacerlo.

Es por esta razón que de todos los tipos de carotenos (provitamina A) solo tenemos en cuenta uno: el betacaroteno, ya que es el que se convierte más fácilmente en retinol (2).

No obstante, es vital señalar que para lograr 1 mg de retinol se necesitan 6 mg de betacaroteno.

Asimismo, para facilitar una buena absorción de vitamina A y la conversión de los carotenos en vitamina A es necesario seguir una dieta rica en grasa, ya que esta vitamina solo se disuelve en esta sustancia.

En el organismo, la vitamina A se almacena en el hígado, el cual actúa como reserva y es el punto desde el cual la vitamina A se transporta al resto del cuerpo.

 

 

¿Para qué sirve la vitamina A?

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1. Visión

La vitamina A es esencial para el correcto funcionamiento de la retina y juega un papel muy importante en la visión con luz tenue.

Cuando la vitamina A en forma de retinol alcanza la retina se ocupa de dos funciones (3):

  • Se une a una proteína llamada opsina para formar rodopsina, un pigmento visual cuya función es detectar pequeñas cantidades de luz. Esto contribuye a la capacidad de la retina para adaptarse a la luz tenue o a la oscuridad.
  • Garantiza el mantenimiento de varias membranas oculares.

Por esta razón, si los niveles de vitamina A están por debajo de lo normal, podemos sufrir consecuencias graves asociadas a la visión.

Por un lado, el déficit de vitamina A puede ocasionar ceguera nocturna y, por otro lado, puede causar xeroftalmia, sequedad en el ojo que con el paso de tiempo produce úlceras en la cornea y la posterior ceguera (4).

 

 

2. Sistema inmunológico

Numerosos estudios han demostrado que la vitamina A está fuertemente relacionada con la diferenciación de células pertenecientes al sistema inmune.

De hecho, la carencia de vitamina A tiene un impacto muy negativo en las respuestas inmunes celulares y humorales, cuya alteración aumenta el riesgo de sufrir infecciones e incrementa ciertos marcadores de inflamación (5).

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Asimismo, la hipovitaminosis A afecta notablemente la inmunidad de las mucosas, la cual constituye la principal barrera defensiva del organismo.

En su descubrimiento, la vitamina A se denominó como la “vitamina antiinfecciosa”, puesto que diversas investigaciones realizadas en animales concluyeron que una dieta baja en vitamina A frenaba el crecimiento y el desarrollo de los animales y contribuía al desarrollo de infecciones que les causaban la muerte (6).

Un avance importante relativo a los beneficios del consumo de vitamina A es su aplicación como tratamiento para las infecciones de sarampión.

En un estudio de revisión se observó que la vacuna de vitamina A contra el sarampión en niños reducía en un 85 % el riesgo de infección y reducía en un 43 % el riesgo de muerte por esta enfermedad (7).

Estos resultados apoyan la recomendación hecha por la Organización Mundial de la Salud: dos dosis de 200 000 UI de vitamina A como prevención contra el sarampión.

La prevención de otras enfermedades como el VIH, la tuberculosis, la malaria, las enfermedades respiratorias o las enfermedades diarreicas también ha sido asociada a un nivel óptimo de vitamina A (8).

 

 

3. Reproducción

La vitamina A tiene un papel decisivo en las funciones reproductivas tanto de hombres como de mujeres (9).

Existen pruebas que sustentan que el déficit de vitamina A provoca degeneración testicular del epitelio germinal, perjudica la espermatogénesis, provoca la reabsorción del feto y causa necrosis de la placenta (10).

 

 

4. Desarrollo y crecimiento del feto

Diversos estudios en animales han mostrado que unos niveles bajos de vitamina A durante el embarazo impiden que este se complete, al mismo tiempo que aumentan considerablemente el riesgo de malformaciones en el feto (11).

Sin embargo, hay que tener en cuenta que tanto la carencia como el exceso de vitamina A pueden perjudicar el desarrollo del feto y el ácido retinoico está ligado al desarrollo de los órganos del bebé, tales como el corazón, los ojos o los pulmones, entre otros (12).

Asimismo, un estudio realizado con 807 niños prematuros descubrió que la administración intravenosa de 5000 UI de vitamina A 3 veces a la semana durante un periodo de 4 semanas reducía significativamente el riesgo de padecer enfermedad pulmonar crónica (13).

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5. Cáncer

El mantenimiento de un nivel óptimo de vitamina A en el organismo también tiene efectos positivos en la prevención de algunos tipos de cáncer.

Retinoides naturales y sintéticos se han utilizado como potenciales agentes quimioterapéuticos y quimiopreventivos debido a sus efectos antioxidantes, antiproliferativos y proapoptóticos (causan muerte celular) (14).

Igualmente, se ha confirmado que el uso de retinoides contribuye a inhibir el crecimiento y desarrollo de diversas clases de tumores en el pecho, la piel, los pulmones, el hígado, la próstata, etc.

 

 

6. Piel

Las propiedades terapéuticas de la vitamina A también afectan de forma positiva la piel, sirviendo como tratamiento de varias enfermedades cutáneas e incluso para reducir el envejecimiento de la piel.

Algunos trastornos cutáneos tratados de manera eficaz con retinoides son la seborrea y el acné (15).

Respecto a la mejora de la piel afectada por la edad, la aplicación tópica de retinol reduce considerablemente las arrugas mediante la inducción de glicosoaminoglicano y el incremento de la producción de colágeno (16).

 

 

¿Cuánta cantidad de vitamina A necesitamos ingerir?

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De acuerdo con la Organización Mundial de la Salud y la FAO, la cantidad diaria recomendada (CDR) es de 750 mg para adultos, dosis procedente tanto de fuentes animales (retinol) como vegetales (carotenos) (1).

Según el Institute of Medicine, la CDR de vitamina A por edades sería (17):

  • Hasta los 6 meses de edad: 400 mg (‚âÖ 1330).
  • De 7 a 12 meses de edad: 500 mg (‚âÖ 1660).
  • De 1 a 3 años: 300 mg (‚âÖ 1000 UI).
  • De 4 a 8 años: 400 mg (‚âÖ 1330 UI).
  • De 9 a 13 años: 600 mg (‚âÖ 2000 UI).
  • Hombres a partir de los 14 años: 900 mg (‚âÖ 3000 UI).
  • Mujeres a partir de los 14 años: 700 mg (‚âÖ 2330 UI).
  • Mujeres embarazadas: 750-770 mg (‚âÖ 2500-2565 UI).
  • Mujeres lactantes: 1200-1300 mg (‚âÖ 4000-4330 UI).
Nota: si eres una persona vegetariana o vegana, deberás prestar atención a tu dieta y quizás pensar en tomar suplementos para evitar el déficit de esta vitamina, ya que es muy difícil obtener la CDR de vitamina A si no se consumen productos animales.

 

(1) http://www.fao.org/docrep/006/w0073s/w0073s0f.htm
(2) http://www.ncbi.nlm.nih.gov/pubmed/2643691
(3) http://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC3546623/
(4) http://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC528639/pdf/pnas00686-0018.pdf
(5) http://www.bvs.sld.cu/revistas/ali/vol15_2_01/ali07201.htm
(6) http://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC2456524/pdf/brmedj07722-0009.pdf
(7) http://ije.oxfordjournals.org/content/39/suppl_1/i48.full
(8) http://journals.cambridge.org/download.php?file=%2FPNS%2FPNS58_03%2FS0029665199000944a.pdf&code=c520dd42710bf79779829c68c457666d
(9) http://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC3257687/
(10) http://www.reproduction-online.org/content/124/2/173.long
(11) http://jn.nutrition.org/content/131/3/705.long
(12) http://physrev.physiology.org/content/80/3/1021.full
(13) http://www.nejm.org/doi/full/10.1056/NEJM199906243402505#t=articleTop
(14) http://www.hindawi.com/journals/bmri/2015/624627/
(15) http://www.klinikum-dessau.de/fileadmin/user_upload/Hautklinik/PDF-Files/62_oret.pdf
(16) http://archderm.jamanetwork.com/article.aspx?articleid=412795
(17) http://www.nationalacademies.org/hmd/Global/News%20Announcements/~/media/474B28C39EA34C43A60A6D42CCE07427.ashx

 

3 Comments

3 Comments

  1. Adolfo Delgado Pavon

    mayo 9, 2016 at 3:43 pm

    Buenos días Miriam; te felicito por la información que has puesto a nuestra disposición. Sería interesante que abordaras otras vitaminas. Saludo.

  2. TICA

    agosto 3, 2017 at 1:43 pm

    Hola
    Me han dicho que las zanahorias contienen harina, es cierto? Yo no me lo puedo creer, siempre se ha dicho que son muy buenas en dietas para perder peso y otras muchas más cosas.

    Saludos.

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